We hebben het Lovenhoek natuurpad, één van de kandidaten voor de ‘”Wandeling van het jaar” van de provincie Antwerpen uitgeprobeerd.

De beschrijving van Natuurpunt belooft volledig onverharde paden door een mooi natuurgebied, een kolfje naar onze hand. De oorspronkelijke wandeling is ± 5,5 km maar we hebben er een stuk extra bij uitgestippeld zodat het in totaal ongeveer 12 km werd.

Wij starten de wandeling aan de Pulderdijk in Pulderbos waar een kleine parking aan de kant van een zandpad is voorzien. Op het infobord vergelijken wij het plan met de gegevens op de gps, alles lijkt te kloppen en we kunnen eraan beginnen. Op het bord staat de wandeling met oranje vierkantjes netjes aangegeven. Na een tijdje merken we dat we in de andere richting gegaan zijn dan we van plan waren maar geen nood de gps geeft aan dat we op het juiste pad zitten. Even later komen we aan een eerste splitsing, die afgesloten is. Een bord leert ons dat sinds eind april de route een beetje aangepast werd, we vinden echter geen oranje bewegwijzering en raadplegen de gps om ons op het juiste pad te brengen. Ondertussen merken we bordjes met gele bolletjes op van Natuurpunt, die overeen lijken te komen met de route op de gps en we besluiten bij twijfel die te gaan volgen.

Al snel hebben we nog alleen het gezelschap van fluitende vogels, we zien vlinders, een buizerd en een hazelworm. Af en toe wat wandelaars en een paar fietsers die ook de tijd hebben om van het goede weer te profiteren op deze doordeweekse dag. Ondertussen zijn we van een bospad op een bredere zandweg gekomen. Na een wat moeizaam begin genieten we van de rust en de typische bosgeluiden. Geen enkel gebouw te zien, geen storende geluiden van verkeer, heerlijk om er even tussenuit te zijn. Een kapelletje en een schuur die verlaten lijkt, infoborden leren ons dat we in het natuurgebied ‘Het Krabbels’ zijn. Het kapelletje is opgedragen aan O.L. Vrouw en gebouwd rond de eeuwwisseling 1900 met stenen van een woning die op deze plaats stond en afgebroken werd. Dit kapelletje en de schuur zijn stille getuigen van het verleden.
Wat verder verlaten we het Lovenhoek natuurpad, dat links aangegeven staat en gaan rechtdoor. Maar geen nood, we missen maar een 200-tal m en we pikken het terug op als we terugkomen.

Smalle bospaadjes, bredere zandwegen en een veldweg blijven elkaar afwisselen tot we op een verharde weg komen waar een paar huizen staan. We kruisen een drukkere baan waarna we terug op onverharde paden en in het bos komen. Een bank lonkt maar we besluiten toch verder te gaan want we komen nog een taverne tegen en verkiezen een terras om even uit te rusten. De taverne blijkt gesloten te zijn, de begroeiing vertelt ons dat dat al een hele tijd zo is. Even is er teleurstelling maar we hebben nog maar een 3-tal km te gaan, dat mag geen probleem zijn. We komen terug op een verharde weg en zien een bord aan de kant van de weg staat, dat ons leert dat we hier een terecht kunnen voor een hapje en een drankje. Het terras ziet er gezellig uit, blijkt dat we bij een vriendelijke jonge vrouw terechtgekomen zijn die haar huiskamer en tuin openstelt als koffiehuis met allerlei kleine en wat grotere verwennerijen,. Na een kort gesprekje blijkt dat het idee geïnspireerd is op soortgelijke initiatieven in Groot-Brittannië en Nederland. Melien’s is een naam die we moeten onthouden, hier komen we beslist nog terug. We hadden een leuke babbel, lekkere koffie voor Tilly en een verfrissende hoeve-ijscoupe voor Marc.
Onze pauze heeft langer geduurd dan voorzien en dat voelen we als we onze weg vervolgen. Een beetje verder verlaten we de verharde weg en gaan een veldweg in. Al snel duiken we alweer het bos in en komen terug op het Lovenhoek natuurpad. Dit stukje natuur is nog volop herstelgebied, door een hek komen we in een begrazingszone. Het pad loopt langs een meanderende beek, hier is een plankenpad voorzien, wat erop duidt dat dit gebied regelmatig drassig is, steken de beek over en komen op een donker bospad en even later zien we de auto terug staan.

Volgens de gps hebben we 13 km gewandeld. Het eindoordeel kunnen we pas geven als we ook de andere 4 kandidaten hebben gewandeld, half augustus is het einde van de stemming. De onverharde wegen, de afwisseling van naald- en loofbomen, het pad langs de beek, kortom een echte natuurwandeling zorgen voor een eindscore van 9/10.

De beschrijving van het gebied op de website van Natuurpunt.

Lovenhoek is een natuurgebied van meer dan 145 hectare met een verrassend  veel verschillende leefgebieden voor planten en dieren. Centraal lag het gehucht Lovenhoek, waar tot begin vorige eeuw meerdere boerderijen stonden. Op de droge zandgronden errond vond je velden met houtkanten en uitgestrekte heideterreinen. Buiten enkele overblijfselen werd het hele heidelandschap omgezet in naaldhoutbossen. Op vochtigere plaatsen in het gebied vind je waardevolle loofbossen.