Het boek De ondergrondse spoorweg van Colson Whitehead brengt me op de leesreis rond de wereld naar de VS. Het brengt me niet alleen naar de andere kant van de wereld maar ook terug in de tijd van de slavernij in de zuidelijke staten. Op de vlucht naar vrijheid volg ik Cora in het kielzog.

Colson Whitehead is een Amerikaans romanschrijver uit New York. Zijn doorbraak De John Henry dagen kwam meteen op de shortlist voor de National Book Award. Andere werken van hem zijn o.a. Sag Harbor en De Colossus van New York. Hij werd genomineerd voor de Pulitzerprijs, de PEN/Faulkner Award en de National Book Critics Circle Award. De ondergrondse spoorweg werd door Oprah Winfrey geselecteerd voor haar Book Club 2.0, en werd bekroond met de National Book Award.

Cora is een slavin bij een wrede katoenplantagebezitter, met een moeder die op de vlucht is gegaan, moet ze zich alleen zien te redden. Haar grootmoeder is vanuit Afrika op een slavenschip naar Amerika verscheept, Cora kent dus nog verhalen van hoe het leven in vrijheid eruit ziet. Als op een dag Caesar aan haar vraagt om samen met hem te vluchten, verzamelt ze de groenten uit haar moestuin en gaan ze op een gevaarlijke tocht richting vrijheid.

De ondergrondse spoorweg verwijst naar een netwerk dat echt bestaan heeft in de tijd van de slavernij. De auteur maakt er in dit verhaal een fysiek ondergronds spoorwegnetwerk van, op dit gebied heeft hij zijn fantasie de vrije loop gelaten. Deze liederlijke vrijheid doet afbreuk aan de geloofwaardigheid van de realistische inslag van het boek.

Het verhaal wordt verteld vanuit het standpunt van Cora en sluit daarmee zeker niet aan bij de meeste romans die ik tot nu toe over slavernij heb gelezen. Whitehead weet de angst van het leven als slaaf zowel als de verschrikkingen op weg naar een vrij bestaan, perfect weer te geven. Hij weet als geen ander het constante angstgevoel op te wekken. Als de slavenpatrouille steeds dichterbij komt, kan je de angst bijna ruiken. Als Cora haar medevluchter uit het oog verliest, is ze totaal onwetend over zijn lot. Zelfs als ze een onderkomen heeft gevonden op een plaats die als relatief veilig wordt bestempeld, blijft de angst altijd sluimeren. Het boek grijpt je bij de keel en laat je niet meer los. Cora wordt gedurende het lezen een deel van je leven en blijft nog een hele tijd nadat het boek uit is regelmatig terugkeren op de meest onverwachte momenten.

Puur omdat de gefantaseerde ondergrondse spoorweg mij heel erg stoorde, krijgt het van mij 4 sterren.

 

 

 

BOEKGEGEVENS

AUTEUR:Colson Whitehead
TITEL:De ondergrondse spoorweg
ISBN:9789025449131
UITGEVERIJ:Atlas Contact
PUBLICATIE:Januari 2017
UITVOERING:Ebook
ORIGINELE TITEL:The underground railroad
VERTAALD DOOR:Harm Damsma
Niek Miedema

Leesfragment

Korte inhoud:

Cora is slavin op een katoenplantage in Georgia. Haar helse leven staat op het punt om nog erger te worden: de wrede eigenaar heeft zijn oog op haar laten vallen. Ze besluit om te vluchten, en met hulp van de Ondergrondse Spoorweg (in Amerika het begrip voor het clandestiene netwerk van antislavernijactivisten) begint ze een lange, huiveringwekkende reis door de zuidelijke staten van Amerika richting het vrije Noorden, met de slavenpatrouille op haar hielen.